John St Leger (1674-1743)

Sir John St Leger (1674–1743) était un avocat irlandais, homme politique et juge. Il appartenait à une grande famille aristocratique du comté de Cork. Il n'était pas très réputé pour sa compétence juridique, et ses contemporains pensaient qu'il devait son succès professionnel à ses relations familiales influentes. En tant que juge, il est surtout connu pour sa décision, avec deux collègues, dans la célèbre affaire Sherlock c. Annesley, qui a provoqué une crise constitutionnelle majeure et a conduit à l'emprisonnement bref des trois juges.

John St Leger
Fonction
Membre du Parlement d'Irlande
Biographie
Naissance
Décès
Formation
Activité
Père
John St. Leger (d)Voir et modifier les données sur Wikidata
Mère
Afra Harflete (d)Voir et modifier les données sur Wikidata
Conjoints
Lavina Pennefather (d)
Mary Ware (d)Voir et modifier les données sur Wikidata
Enfants
Lavinia St. Leger (d)
Barry St. Leger
Anthony St Leger (en)Voir et modifier les données sur Wikidata
Autres informations
Membre de
Titre honorifique
Sir

Début de carrièreModifier

Il est né à Doneraile, comté de Cork, fils aîné de John St Leger (décédé en 1695) et de sa deuxième épouse Aphra, fille unique et héritière de Thomas Harflete d'Ash, Frapham et Chilton dans le Kent. Son demi-frère aîné était Arthur St Leger (1er vicomte Doneraile). La loyauté d'Arthur envers son jeune frère a été évidente tout au long de sa vie: il a fait pression pour la nomination de John à la magistrature en 1714 et, presque seul, s'est prononcé contre une motion visant à le condamner pour outrage à la Chambre des lords irlandaise en 1719.

Il a fait ses études à la Westminster School et à la Christ Church d'Oxford. Il entra à Inner Temple en 1691, mais ne fut admis au barreau qu'en 1707. Même alors, il était particulièrement indolent dans l'exercice de sa profession, faisant dire à Jonathan Swift que St Leger ne pratiquait pas le Barreau mais le suivait à distance. Il est devenu attaché à la Cour d'Angleterre à titre mineur, et était quelque chose d'un favori royal du roi Guillaume III, qui lui a donné un titre de chevalier en 1701.

JugeModifier

Il est retourné en Irlande et a été nommé enregistreur de Cashel, mais la nomination a fait l'objet d'un veto de la Couronne, peut-être en raison de ses tendances whig, à une époque où les divergences politiques en Irlande étaient exceptionnellement fortes. Il a siégé à la Chambre des communes irlandaise en tant que député de Doneraile, qui était l'arrondissement de la famille St Leger. Lors de l'accession du roi George Ier en 1714, les juges conservateurs ont été révoqués en bloc. St Leger était un Whig et cela, avec le soutien d'amis influents et de son frère Lord Doneraile, était apparemment considéré comme un motif suffisant pour le qualifier pour la magistrature. Il est devenu baron de la Cour de l'Échiquier (Irlande). La nomination a été accueillie avec dérision générale par ceux qui le connaissaient bien : "Que Dieu aide le pays où St Léger est fait juge!" fit remarquer le poète Samuel Garth.

Cour irlandaise de l'Échiquier en 1714Modifier

Pour être juste avec lui, il faut dire que St Léger et ses collègues ont été confrontés à une tâche décourageante: il a lui-même qualifié l'état de la Cour irlandaise de l'Échiquier de "confusion et désordre, presque sans remède". Un énorme arriéré d'affaires s'était accumulé, les procédures judiciaires étaient obscures et les audiences s'étalaient souvent sur plus d'un an. La nomination de Sir Jeffrey Gilbert (juge) (en) en tant que baron en chef de l'Échiquier irlandais a amélioré les choses pendant un certain temps: il était un bon avocat, qui a acquis une grande renommée pour ses écrits, et il était initialement très populaire en Irlande.

Sherlock v AnnesleyModifier

De façon assez inattendue, un procès de routine, Sherlock v Annesley, impliquant un différend entre deux cousins sur le droit à la possession de certaines terres à Naas, comté de Kildare, a été jugé à la Cour des Échiquiers par Gilbert, St Leger et leur collègue John Pocklington, et a créé une crise constitutionnelle majeure. Selon les termes de Pocklington, l'affaire a provoqué "une flamme et tout le ressentiment du pays est tombé sur nous (c'est-à-dire les barons)". À cette époque, la Chambre des lords irlandaise et la Chambre des lords britannique ont chacune prétendu être la cour d'appel finale de l'Irlande, et chaque chambre a entendu l'appel d'une des parties au procès, ce qui a abouti à des ordonnances contradictoires. Les Barons de l'Échiquier, à la fureur de la Chambre des Lords irlandaise, se sont sentis obligés de faire respecter l'ordre de la Chambre des Lords anglaise et ont été appelés à rendre compte de leurs actions devant les Lords irlandais. Après une audience courte et orageuse, la Chambre a ordonné à Black Rod de mettre les Barons en prison. Le frère de St Leger, Lord Doneraile, était l'un des rares pairs à s'opposer à la condamnation. Gilbert et Pocklington ont été détenus pendant trois mois, mais St Leger a été libéré tôt, car il devait témoigner lors d'une affaire aux assises de Cork.

Fin de carrièreModifier

Au lendemain de la crise, qui a abouti au Declaratory Act de 1719 (en), par laquelle la Chambre des Lords irlandaise a perdu son statut de cour d'appel (statut qui n'a été rétabli qu'en 1782), le juge en chef Gilbert a choisi de revenir Angleterre. St Léger, malgré les dommages causés à sa réputation, a fait de gros efforts pour obtenir une promotion dans son pays d'origine. L'opinion publique pendant plusieurs années était divisée quant à savoir s'il deviendrait le baron en chef irlandais ou s'il serait démis de ses fonctions. En fait, il a conservé son poste de baron jusqu'à sa retraite en 1741. Il est inscrit comme administrateur des King's Inns en 1731. Six ans plus tôt, lui et le successeur de Gilbert en tant que chef baron, Bernard Hale (en), avaient échappé de peu à la mort ou à des blessures graves lors de leur assises à Monaghan : le palais de justice, comme la plupart des palais de justice irlandais de l'époque, était dans un état de délabrement grave, et le toit s'est effondré. Les juges, indemnes, ont conclu les assises en plein air.

Il a vécu à Capel Street à Dublin et à Grangemellon dans le comté de Kildare, où il a été enterré en 1743.

FamilleModifier

 
Barry St. Leger, fils de John et Lavinia

Alors qu'il était encore dans la vingtaine, il a fait un mariage avantageux avec une riche veuve, Mary Ware Fraser, qui était la fille de Sir James Ware junior et petite-fille du célèbre historien Sir James Ware (historien) (en). Mary, qui avait été mariée à Alexander Fraser, avait environ vingt-cinq ans de plus que lui, et selon Francis Elrington Ball, il y avait beaucoup de ragots sur sa "vertu douteuse". Elle est décédée en 1722, âgée d'environ soixante-dix ans.

Son veuf s'est rapidement remarié à Lavinia Pennefather, fille de Kingsmill Pennefather et Elizabeth Bolton; Lavinia appartenait à la grande famille de propriétaires terriens de New Hill, dans le comté de Tipperary. Ils ont eu huit enfants: John, le fils aîné et héritier, Arthur, William, le major-général Anthony St Leger (officier) (en), fondateur des St. Leger Stakes, Catherine, Lavinia, qui a épousé George Clarges, Elizabeth, qui a épousé Ralph Burton, et le général Barry St Leger (1733-1789).

RéférencesModifier

Voir aussiModifier

BibliographieModifier

  • Ball, F. Elrington Les juges d'Irlande 1221–1921 John Murray Londres 1926
  • Burke's Peerage 107e édition Delaware 2003
  • Hasted, Edward Histoire et topographie du comté de Kent 2e édition Vol.9 W.Bristow Canterbury 1800
  • Kenny, Colum King's Inns et le Royaume d'Irlande Dublin Irish Academic Press 1992

Liens externesModifier