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Ce « Lumière sur » a été ou sera publié sur la page d'accueil de l'encyclopédie le dimanche 10 mars 2019.


Plan de la bataille.

La bataille des Thermopyles, l'un des plus célèbres faits d'armes de l'histoire antique, oppose une alliance des cités grecques à l'Empire achéménide en août ou septembre 480 av. J.-C.. L'armée grecque, environ 7 000 hoplites, tente de retenir l'armée perse de Xerxès Ier, qui compte selon les estimations modernes entre 70 000 et 300 000 soldats, à l'entrée du défilé des Thermopyles qui commande l'accès de la Grèce centrale, le long de la mer Égée.

À la suite d'une manœuvre de contournement par les Perses, la plupart des Grecs — pris sur leurs arrières — abandonnent le champ de bataille à cause de la trahison d'un des leurs, et seuls les 300 soldats spartiates commandés par le roi Léonidas Ier, ainsi que 700 soldats de Thespies sous les ordres de Démophilos, décident de combattre jusqu'au sacrifice, malgré une infériorité numérique prononcée, pour laisser aux Grecs le temps d'organiser leur défense. Cette bataille devient un des emblèmes de la résistance grecque à l'envahisseur car grâce à elle, et malgré la prise d'Athènes par les Perses, les Grecs conservent leur indépendance après leurs triomphes à Salamine, en , et à Platées, en .

Au sommet du Kolonós, théâtre de l'ultime résistance spartiate, sur lequel a été érigé un mausolée, une inscription du poète Simonide de Céos commémore cette action :

« Étranger, va dire à Lacédémone
Que nous gisons ici par obéissance à ses lois. »

Le courage et le sacrifice des Spartiates, entrés dans la légende, ont été repris maintes fois par la culture populaire, même si les Perses ont obtenu une victoire stratégique au prix de pertes conséquentes.