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Ranch Northcott.

Les meurtres du poulailler de Wineville (en anglais : Wineville Chicken Coop Murders) commis en 1928 sont une série d'enlèvements et de meurtres de jeunes enfants qui vivaient à Los Angeles ou dans le comté de Riverside, en Californie. L'affaire atteignit une notoriété nationale et mit en évidence la corruption des services de police du Los Angeles Police Department. Le film L'Échange de Clint Eastwood sorti en 2008 relate ces faits.

Sommaire

Les meurtresModifier

En 1926, Gordon Stewart Northcott accueille dans son ranch, à Wineville, avec l'autorisation de sa famille, son neveu alors âgé de treize ans, Sanford Clark, qui vivait au Canada, chez ses parents, à Saskatoon. En Californie, Sanford Clark est battu et abusé sexuellement par son oncle.

En août 1928, Jessie Clark, la sœur aînée de Sanford, se souciant de son bien-être, lui rend visite à Wineville. Sanford lui dit alors craindre pour sa vie et raconte les meurtres à sa sœur. Celle-ci rentre chez elle et informe le consul américain au Canada des horreurs dont elle a eu connaissance. Le consul écrit au Los Angeles Police Department pour les informer de la plainte, Sanford étant canadien, le LAPD prend contact avec le service d'immigration des États-unis. C'est ainsi que, le , les inspecteurs Shaw et Scallorn du service d'immigration visitent le ranch de Northcott et y trouvent le jeune Sanford, désormais âgé de quinze ans[1]. Northcott, ainsi que sa mère, également en fuite, est finalement retrouvé au Canada et arrêté.

Sanford Clark, le jeune garçon, déclare que Northcott a enlevé, molesté, battu et tué trois jeunes enfants dans son poulailler avec l'aide de sa mère, Sarah Louise Northcott. Il dit que Northcott l'a forcé à l'aider dans ses meurtres, et que les dépouilles ont été dispersées dans le désert. Il ajoute que Northcott a également tué un jeune mexicain, qui n'a jamais été identifié, sans son assistance ni celle de Sarah Northcott. Gordon Northcott a ensuite forcé le jeune Sanford à l'aider à faire disparaître la tête du mexicain inconnu, d'abord en la brûlant puis en la fracassant en plusieurs morceaux à l'aide d'un poteau de clôture. Northcott a, plus tard, déclaré avoir laissé le reste du corps décapité sur le bord de la route près de La Puente.

Le témoignage de Sanford Clark indiquait également l'endroit où les corps de Lewis et Nelson Winslow, et de Walter Collins avaient été enterrés, précisant que de la chaux avait été employée pour faire disparaître les restes. Les autorités découvrent effectivement des tombes peu profondes aux endroits indiqués. La police n'y a trouvé aucun corps complet mais a découvert des effets personnels des trois enfants portés disparus, une hache tachée de sang et des fragments de corps, notamment des os, des cheveux et des doigts. Ce sont les circonstances de cette découverte qui ont donné son nom de « Meurtres du poulailler de Wineville » à l'affaire.

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Suites judiciairesModifier

La police canadienne a arrêté Gordon Northcott Stewart et sa mère le 19 septembre 1928. En raison d'erreurs dans les documents d'extradition, ils ne sont rendus à la justice américaine que le 30 novembre 1928.

De retour en Californie, Sarah Louise Northcott, a plaidé coupable d'avoir tué Walter Collins, comme elle l'avait déjà fait après son arrestation au Canada, avant de se rétracter. Elle a été condamnée à la prison à vie le 31 décembre 1928, n'évitant la peine de mort qu'en raison de son sexe. Elle a accompli sa peine à la prison d'État de Tehachapi, et a été libéré sur parole moins de 12 ans plus tard. Sarah Louise Northcott est morte en 1944.

Il est possible que Gordon Northcott Stewart ait tué plus de 20 personnes, lui-même, après son arrestation au Canada, aurait revendiqué plus de 5 victimes avant de se rétracter. La mère de Northcott ayant avoué l'homicide sur Collins et ayant déjà été condamnée pour cela, la justice a choisi d'écarter l'assassinat de Walter Collins de l'accusation et de se concentrer sur les autres meurtres prouvés ou ayant fait l'objet d'un témoignage. Au début de 1929, le procès de Gordon Northcott a eu lieu devant le juge George R. Freeman dans le comté de Riverside, en Californie. Gordon Northcott Stewart est accusé d'avoir enlevé, agressé, torturé et assassiné les frères Lewis et Nelson Winslow (âgés respectivement de 12 et 10 ans) et un jeune mexicain non identifié connu sous le nom de Headless mexican. Les frères avaient été portés disparus à Pomona le 16 mai 1928. Le 8 février 1929, Northcott est reconnu coupable des meurtres au terme d'un procès de 27 jours. Condamné à mort le 13 février 1929, il est pendu le 2 octobre 1930 à la prison d'État de San Quentin à l'âge de 23 ans.

En raison de la mauvaise publicité due à ce sanglant fait divers, Wineville a changé son nom en Mira Loma, le 1er novembre 1930. Sanford Clark est retourné à Saskatoon en Saskatchewan. Il y est décédé le 20 juin 1991.

Christine Collins, Walter Collins et le « faux » Walter CollinsModifier

Disparu le 10 mars 1928, Walter Collins, alors âgé de 9 ans, fait l'objet d'une enquête au niveau national. La famille pense d'abord à un enlèvement par des adversaires de Mr Collins mais, sans indice, l'enquête piétine rapidement. La police a mauvaise presse, d'autant que le cas Walter Collins a passionné l'opinion publique et que les scandales liés à la corruption policière font la une des journaux. C'est alors qu'un jeune garçon clame être Walter dans l'Illinois. Christine Collins prend contact avec lui et décide finalement de financer son voyage jusqu'en Californie.

Une réunion publique est organisée par la police pour les retrouvailles. Christine Collins s'aperçoit rapidement que le jeune garçon n'est pas Walter et elle le dit. On la fait taire, elle repart avec l'adolescent. Lorsqu'elle se rend à nouveau auprès de la police, quelques semaines plus tard, pour les mêmes raisons, elle est internée par ordre de l'inspecteur en hôpital psychiatrique, son comportement étant jugé dangereux pour elle-même. Durant son séjour, le gamin finit par révéler sa véritable identité. Il s'appelle Arthur Hutchins et souhaitait venir en Californie pour rencontrer ses stars de film préférées. Un homme lui ayant dit qu'il ressemblait à Walter, il a décidé de jouer son rôle pour arriver à ses fins.

Christine Collins est libérée rapidement. Elle poursuit l’inspecteur Jones en justice immédiatement. Elle continue ses recherches désespérément. Le procès de Northcott ne la convainc pas. En effet, le corps de Walter n'est pas retrouvé et seuls les témoignages de Sanford et Sarah Louise vont dans le sens de la mort de Walter. Christine Collins est confrontée 2 fois à Gordon Northcott pour tenter de savoir s'il a tué son fils. Il est incapable de dire quoi que ce soit de sensé à chaque rencontre, même la veille de sa mort. De l'absence de preuves formelles et du non aveu de Northcott, Christine Collins garde l'espoir que son fils est vivant. Elle continuera de le chercher toute sa vie.

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En effectuant quelques recherches sur Walter Collins, il est apparu trois différentes théories :

  • Théorie 1 [2],[3]: Sarah Louise Northcott a affirmé avoir tué l'enfant. En effet, lors d'une visite chez son fils, Gordon Northcott, elle aurait trouvé un adolescent dans le poulailler, qu'elle a reconnu ensuite comme étant Walter Collins. Elle aurait alors décidé de le tuer avec l'aide de son fils et de son petit fils, scellant l'histoire familiale. Ils auraient ensuite démembré l'enfant puis dispersé son corps. Les aveux de Sarah Louise Northcott corroborent les découvertes de restes humains faites par la police [4].
  • Théorie 2 [5]: L'enfant aurait été enlevé par un ancien détenu, retenu dans la même prison que le père de Walter. Ce dernier, condamné pour vol, aurait été un prisonnier modèle assigné à la surveillance d'autres détenus. Les policiers, suspectant une jalousie, ont cherché un homme motivé par la vengeance, sans succès.
  • Théorie 3 : Walter Collins pouvait être toujours vivant. Cette théorie est celle que Christine Collins a défendu toute sa vie, surtout après qu'on ait retrouvé un autre enfant, échappé du poulailler de Wineville, 7 ans après les faits.

PostéritéModifier

La ville change de nom le à cause de la publicité négative de ces meurtres[6]. Elle est renommée Mira Loma

Le film L'Échange de Clint Eastwood sorti en 2008 relate ces faits.

L'affaire est aussi adaptée le temps d'un flash-back dans l'épisode 4 de la saison 5 d'American Horror Story.

BibliographieModifier

  • (en) Clinton T. Duffy, 88 Men and 2 Women, Doubleday,
  • (en) Philip Jenkins, Using Murder: The Social Construction of Serial Homicide, New York, Aldine Transactionss, , 184 p. (ISBN 978-0-202-30525-7, LCCN 93050051)
  • (en) Cecilia Rasmussen, « L.A. Unconventional: The Men & Women Who Did L. A. Their Way », Los Angeles Times,‎ (ISBN 978-1883792237)
  • (en) Philip Jenkins, Moral Panic: Changing Concepts of the Child Molester in Modern America, New Haven, Yale University Press, , 221 p. (ISBN 978-0-300-10963-4, LCCN 98014890)
  • (en) James Jeffrey Paul, Nothing is Strange with You: The Life and Crimes of Gordon Stewart Northcott, Xlibris Corporation, , 1re éd., 278 p., poche (ISBN 978-1-4363-6626-7, OCLC 262583743)
  • (en) Robert Sklar, « Changeling », Cineaste, vol. 34,‎ , p. 7
  • (en) Chrysanthi Leon, Continuity and Change in American Sex Crime Policy, New York, New York University Press

Voir aussiModifier

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Articles connexesModifier

  • L'Échange, adaptation cinématographique des faits.

Liens externesModifier

Notes et référencesModifier