Encombrement stérique

L'encombrement stérique est l'effet de la conformation d'une molécule sur son potentiel comme substrat, la position, forme et volume d'une partie limitant ou empêchant l'approche d'un réactif ou d'une autre partie de la molécule, ces éléments se repoussant, faute de pouvoir interagir chimiquement, conformément au principe de Pauli.

Exemple d’encombrement stérique : structure tridimensionnelle de la 2,6-di-tert-butylpyridine en rotation sur elle-même. La pyridine est en noir, les groupes tert-butyle en vert, l’azote en bleu.

Si un encombrement stérique trop important peut nuire au rendement d'une réaction, voire l'empêcher, il peut aussi être exploité pour empêcher des réactions parasites. Par exemple, il est courant d'utiliser des amines comme base, mais celles-ci étant de très bons nucléophiles, cela peut provoquer des réactions non souhaitées. Une amine encombrée ou base non nucléophile est beaucoup moins nucléophile tout en restant basique. Ceci est dû, notamment, au fait que le proton H+ est le plus petit acide et il est donc beaucoup moins sensible à l'encombrement stérique de la base. Une base très employée est la 2,6-di-tert-butylpyridine. La vidéo ci-contre donne une idée de l'encombrement très important généré par les groupes tert-butyle dans l'environnement immédiat de l'atome d'azote.