Tranchée des baïonnettes

tranchée à Douaumont (Meuse)

La tranchée des baïonnettes est un monument commémoratif de la bataille de Verdun en 1916. Le site est classé monument historique en 1922[1] et reconnu en tant que haut-lieu de la mémoire nationale en [2]. Il est situé sur le ban communal de Douaumont-Vaux (Meuse). Il constitue l'un des mythes de la Première Guerre mondiale, avec le « Debout les morts ! » de Péricard[3].

Tranchée des baïonnettes
Verdun,Le Memorial de la Tranchée des Baïonettes-PM 49506.jpg
Accès du mémorial de la tranchée des baïonnettes.
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Faits d'armesModifier

Le , vers une heure, le 137e régiment d'infanterie de Fontenay-le-Comte (Vendée), composé majoritairement de Vendéens, fut transféré de la citadelle de Verdun pour relever les troupes présentes à Thiaumont avec la mission de tenir la position[4]. Ses deux bataillons déployés sur le versant nord du ravin de la Dame subirent le feu nourri de l'artillerie allemande et les assauts de l'ennemi jusqu'à la fin du mois de juillet[5]. Toutefois l'épisode de la tranchée des baïonnettes se déroula précisément le [5].

Arrivé sur place dans la nuit du 9 au , le lieutenant-colonel Gauthier, commandant le 137e RI, maintint son ordre de tenir la position, jugée essentielle à l'organisation du front, en dépit d'une situation peu favorable. En effet, d'une part, le régiment fut positionné à contre-pente du ravin de la Dame et dominé par l'ennemi, d'autre part, la liaison avec l'artillerie était défectueuse, et, enfin, les deux bataillons de l'aile droite du dispositif étaient à découvert sur plus de cinq cents mètres. Par ailleurs, des renseignements obtenus de prisonniers sur le regroupement de pièces d'artillerie ennemies firent craindre une attaque imminente[4].

À l'aube du , le premier bataillon du commandant Denef et le troisième bataillon du commandant Dreux aménagèrent à la hâte leurs positions dans une succession de trous d'obus entre le boyau Le Nan et l'Ouest de la tranchée Genet. La mission du 137° RI ne fut pas modifiée. Le , durant dix heures, les positions françaises furent soumises au pilonnage intensif et permanent de l'artillerie allemande. « Les obus tombent jusque dans la tranchée causant de nombreux blessés. C'est un enfer épouvantable. Certains hommes sont debout mais beaucoup sont à genoux pour se préserver des éclats d'obus » selon le témoignage du soldat Pierre Pénisson[4].

Le , à partir de six heures, les troupes allemandes, soutenues par leur artillerie lancèrent sans succès plusieurs attaques, avant de pouvoir prendre les positions françaises à revers et assaillir les deux bataillons. Ce jour-là, une soixantaine d'hommes, à court de munitions et de vivres, se résolurent à se rendre[6]. Ils alignèrent leurs fusils à la verticale[7]en un dernier hommage à leurs compagnons d'armes tombés dans la tranchée.

Les jours suivants, l'intensité des combats baissa. Le 137e RI perdit 37 officiers, 133 sous-officiers et 1 387 hommes du rang durant ces combats[4].

Monument commémoratifModifier

 
Inauguration de la tranchée par le président Alexandre Millerand ().
 
Carte postale - Tranchée des baïonnettes
 
Stèle en hommage au 137e RI

Dès , l'abbé Louis Ratier, brancardier du 137e RI en 1916, se rendit sur la crête de Thiaumont et aperçut des canons de fusils sortant de terre[4] qui pouvaient marquer la présence de dépouilles de soldats enterrés à la hâte dans l'attente d'une sépulture décente[8]. Le commandant du régiment fit alors aménager un petit monument commémoratif surmonté d'une croix, qui, isolé dans le paysage dévasté par les combats, attirait l'attention des nombreux visiteurs. L'un d'entre eux, George T. Rand, un banquier américain, offrit cinq cent mille francs pour faire ériger un monument dédié aux héros de Verdun. Son édification se fit rapidement[4].

Des fouilles entreprises en par le service des sépultures de guerre et d'état civil de la 6e région militaire, mirent au jour vingt-et-un corps, tous allongés et désarmés. Seuls quatorze d'entre eux purent être identifiés. Ils reposent désormais au cimetière de Fleury-devant-Douaumont. Les sept inconnus furent inhumés sur place[9].

Le monument commémoratif fut conçu par André Ventre, architecte des Monuments historiques. L'accès à l'ouvrage se fait par une entrée massive ornée d'un portail en fer forgé réalisé par le ferronnier d'art Edgar Brandt[10]. Passé le portail, un escalier étroit, symbolisant les sillons empruntés par les soldats montant au front sur le lieu même des faits de , mène à une croix de pierre. Une dalle de béton repose sur des colonnes. Elle couvre l'emplacement de la tranchée des baïonnettes et les croix des sept soldats inconnus qui y reposent[4]. Des fusils dont les baïonnettes sont brisées sont plantés à proximité des croix[9].

Au moment de sa conception, le monument devait répondre au triple objectif de conserver le souvenir des défenseurs de Verdun, d'honorer les survivants et de nourrir le patriotisme de l'après-guerre[4]. Inauguré le par Alexandre Millerand, Président de la République, et par Hugh Wallace, ambassadeur des États-Unis[9]. Il est aujourd'hui le plus ancien monument du champ de bataille de Verdun[4]. En 1922, il fut classé monument historique. En , le monument devint la propriété du ministère de la Défense et fut reconnu, avec la nécropole nationale de Fleury-devant-Douaumont, comme l'un des hauts-lieux de la mémoire nationale[2].

ControverseModifier

Après-guerre, un tourisme mémoriel[11] s'était développé et fit s'entrecroiser les différents récits qui ont été véhiculé par les guides. L'historiographie de l'époque, alimentée par la forte émotion suscitée dans l'opinion publique par ce haut fait d'armes des Bretons et des Vendéens du 137e RI, permit de magnifier la vérité de la scène. S'apprêtant à franchir le parapet de la tranchée, ils auraient été ensevelis vivants par l'explosion d'un obus allemand. Dans l'imaginaire collectif, les canons de fusils trouvés sur place se transformèrent en pointes de baïonnettes, plus évocatrices de l'horreur des combats. La presse présenta ce lieu comme une « terre sacrée » où les « morts montent la garde »[4],[10].

Une violente controverse naquit rapidement opposant, d'une part, un courant dont la figure dominante est Jacques Péricard, promoteur d'une vision héroïque des faits, et d'autre part, d'anciens poilus, dont Jean Norton Cru, dénonçant une imposture[12]. Ce dernier, qui a rassemblé une somme de récits de soldats de la Grande Guerre[13], s'en prit à « tous les faiseurs de légendes »[14]. Un ensevelissement par projection de terre paraît irréaliste pour les anciens combattants[15], les obus disloquant davantage les tranchées qu'ils ne les comblent[16]. À l'exemple du commandant Bouvard, pris à partie par Cru, certains tenants de la vision héroïque ont admis bien plus tard la mystification[17].

Malgré ces témoignages et en dépit du résultat des fouilles, l'épitaphe « A la mémoire des soldats français qui dorment debout, le fusil en main, dans cette tranchée. - Leurs Frères d'Amérique » fut inscrite à l'entrée du monument[10]. Comme pour vouloir éloigner toute polémique des cérémonies, aucun représentant du 137e RI ne fut invité le jour de l’inauguration[18].

 
Entrée du monument.
 
Croix de la tranchée.
 
Fusil émergeant du sol.

Une hypothèse récente voit dans le récit héroïque une aubaine pour dissimuler le nombre réel de prisonniers faits par les Allemands au sein de ce régiment qui s'était, par ailleurs, illustré sur les champs de batailles dès 1914[4]. Infirmée par les faits, réfutée par les anciens combattants du 137e RI, l'histoire de la compagnie ensevelie par un bombardement réapparaît encore régulièrement[9]. Elle est très souvent présentée comme une vérité avant les faits eux-mêmes[19], confirmant la formule de Lucien Polimann : « l'histoire était bien trop belle pour ne pas devenir une légende »[18].

SymboliqueModifier

La tranchée des baïonnettes est une illustration de la cicatrice vivace laissée dans la mémoire nationale française par la Grande Guerre en général et par la bataille de Verdun en particulier. Dans l'immédiat après-guerre, de tels récits glorieux, conçus par des Français de l'arrière[4], donnèrent une justification à la perte des soldats pour la défense de la Patrie[8] lors de combats jugés a posteriori aussi vains que meurtriers[20].

Toutefois, dépassant les récits et les interprétations des faits, souvent contestables, la tranchée des baïonnettes illustre le sacrifice et le martyre des soldats français à Verdun[4]. Elle revêt un caractère éminemment symbolique comme le résume le commandant P.[21] : « Si l'on me demandait quels titres spéciaux possède la tranchée des baïonnettes, je répondrais : pas plus de titres que n'importe quelle autre tranchée de Verdun, mais pas moins non plus. Si ce monument, qui symbolise la ténacité française, n'existait pas, s'il était question, aujourd'hui seulement, de choisir l'emplacement où il dût s'élever un jour, on pourrait discuter des titres de telle ou telle partie du champ de bataille à cette gloire insigne. Car c'est tout le champ de bataille de Verdun, qui a été le théâtre d'héroïsme inouï, de Vauquois à Calonne, et qu'il conviendrait de recouvrir d'un vaste monument. Car tout ce champ de bataille n'est qu'une vaste tranchée des baïonnettes. Mais le monument existe. Il a déjà reçu les hommages. Il a déjà vu les prières et les larmes des foules pèlerines. Nous pouvons l'honorer en toute tranquillité. »

HommageModifier

La ville de Fontenay-le-Comte nomme « rue de la tranchée des baïonnettes » l’une de ses voies[22].

AnnexesModifier

BibliographieModifier

  • Alain Denizot, Verdun, 1914-1918, Paris, Nouvelles Editions latines, , 375 p. (ISBN 978-2-723-30514-3, OCLC 884529418, lire en ligne), p. 132-133
  • La Tranchée des baïonnettes : son histoire, Verdun, Les Éditions Lorraines Frémont, s.d. 32p

Articles connexesModifier

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Liens externesModifier

Notes et référencesModifier

  1. « Tranchée des baïonnettes », sur la plateforme ouverte du patrimoine, base Mérimée, ministère français de la Culture
  2. a et b Arrêté du 20 mars 2014 portant définition et fixant la liste des hauts lieux de la mémoire nationale du ministère de la défense (NOR : DEFD1407040A) - consulter le Journal officiel
  3. Voir 95e Régiment d'infanterie
  4. a b c d e f g h i j k l et m Panneau d'information visible sur le site du monument commémoratif
  5. a et b voir 137e_régiment_d'infanterie#1916
  6. Témoignage du lieutenant Lucien Polimann datant du début des années 1930 et cité par Ouest-France dans un article paru le 4 août 2014 et consacré à la ta tranchée des baïonnettes.
  7. Jean Rousseau, 14-18, les poilus de Vendée, La Roche-sur-Yon, Centre vendéen de recherches historiques, coll. « Vendée, les indispensables. », , 127 p. (ISBN 978-2-911-25328-7, OCLC 71552889)
  8. a et b Voir l'article consacrée à la légende sur le site du ministère de la Défense
  9. a b c et d Voir l'article consacré à la tranchée des baïonnettes sur le site gouvernemental Chemins de mémoire
  10. a b et c Voir le site officiel de la mission histoire du département de la Meuse
  11. Voir sur Chemins de mémoire un article relatif à l'évolution de la mémoire
  12. « La Tranchée des baïonnettes, qui n'était au début qu'une innocente naïveté, est devenue, par suite de certaines complicités, une indigne imposture ». Jean-Norton Cru (préf. Frédéric Rousseau), Témoins, Nancy, Presses universitaires de Nancy, coll. « Histoire contemporaine », , 727 p. (ISBN 978-2-864-80718-6, OCLC 156911644)
  13. Témoins : essai d’analyse et de critique des souvenirs de combattants de 1915 à 1928, Paris, Les Étincelles, 1929
  14. Il vise notamment le commandant Henri Bouvard qui « croit pouvoir parler de Verdun en témoin parce qu'il était à l'état-major de la 2e armée (région de Verdun) [et qui] donne dans un livre à prétentions historiques un récit de cet événement conforme à la légende qu'il accepte. Mais nous conjurons nos camarades poilus de ne jamais s'écarter des leçons si claires de leur expérience et de démentir tout ce qui la contredit, en particulier les légendes héroïques », cité par Frédéric Rousseau dans Le Procès des témoins de la Grande Guerre : l'affaire Norton Cru, Paris, Seuil, 2003. (ISBN 2-02-041333-7)
  15. « Comment peut-on imaginer un seul instant cette rangée d'hommes debout, baïonnette au canon, laissant passivement la terre leur monter de la cheville au genou, à la ceinture, aux épaules, à la bouche. Il ne manquerait plus que le bras qui sort et ébauche dans l'air vide un grand signe de croix... », témoignage cité par Ouest France dans un article paru le 4 août 2014 et consacré à la ta tranchée des baïonnettes
  16. « Les obus ne peuvent fermer des tranchées, qu'au contraire, ils en disloquent les parois et éparpillent les corps des occupants. » Jean Norton Cru, Témoins, voir ci-dessus
  17. Henri Bouvard, La Gloire de Verdun, Payot, 1935 : « Notre récit, dans la première édition de La Gloire de Verdun, a été particulièrement critiqué par N. Cru. On pourra remarquer que nous avons supprimé dans cette édition le récit de Dubrulle - que nous citions de deuxième main - dont l'auteur de Témoins a contesté la vraisemblance. » Dans la deuxième édition, il cite le témoignage du commandant Dreux, qui commandait le bataillon voisin de celui enseveli. Il ne s'agit donc pas à proprement parler d'un témoignage de première main, mais Dreux a combattu à quelques dizaines de mètres de la tranchée des baïonnettes, le même jour, soit le 12 juin 1916.
  18. a et b Rapporté par Ouest France dans un article du 4 août 2014
  19. Voir, par exemple, le panneau d'information visible sur le site du monument ou encore le site internet du centenaire de la bataille de Verdun
  20. voir Bilan de la bataille de Verdun
  21. Cité par Christophe Fombaron sur son site internet consacré aux Français à Verdun. Il est l'auteur de plusieurs livres sur la Grande Guerre.
  22. « Rue Tranchée des Baïonnettes », sur Rue Tranchée des Baïonnettes (consulté le 11 juin 2020)