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Nucléaire

page d'homonymie d'un projet Wikimédia

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Le terme nucléaire provient du latin nucleus qui signifie noyau. Considéré comme adjectif, il signifie « relatif au noyau ». Utilisé en tant que nom, ce terme prend un sens beaucoup plus spécifique.

L'adjectif nucléaire Modifier

L'adjectif nucléaire a trois significations :

  1. qui concerne un noyau. Exemple : noyau de fruit, noyau cellulaire, noyau atomique ;
    1. qui appartient au noyau de la cellule. Exemple : enveloppe nucléaire ;
    2. qui se rapporte à un élément considéré par métaphore comme un noyau. Exemple : famille nucléaire ;
    3. relatif au noyau de l'atome. Exemples : énergie nucléaire, centrale nucléaire, bombe nucléaire.
  2. qui se rapporte à l'énergie nucléaire, à sa production (industrie nucléaire), à son utilisation (synonyme : atomique). Cette définition, inexistante il y a un siècle, correspond de nos jours à l'emploi le plus fréquent de l'adjectif nucléaire ;
  3. en analyse fonctionnelle (mathématiques) : qui a un bon comportement par rapport au produit tensoriel topologique : espace nucléaire, opérateur nucléaire (en).

Le nom nucléaireModifier

À la suite du développement de l'industrie nucléaire, le terme nucléaire est devenu un nom commun. Le substantif nucléaire désigne l'ensemble des activités et des industries du nucléaire civil et militaire :

Connotations du terme nucléaireModifier

Le terme nucléaire renvoie, dans la plupart des cas, aux armes nucléaires et à l'énergie électronucléaire. Le grand public est cependant habitué aujourd'hui à fréquenter la médecine nucléaire dans les hôpitaux, et l'utilisation industrielle de sources radioactives pour de multiples usages a donné naissance à un secteur appelé "nucléaire diffus" ou "nucléaire de proximité".

Les armes nucléaires et l'énergie électronucléaire ne faisant pas l'unanimité pour diverses raisons, les industriels développant de nouvelles techniques ou utilisations nucléaires préfèrent éviter l'emploi du terme nucléaire. Par exemple, le nom retenu pour l'utilisation dans les hôpitaux de la résonance magnétique nucléaire (le nom provient du fait que cette technologie exploite des propriétés des noyaux des atomes) est Imagerie par résonance magnétique (IRM), terme jugé moins connoté.

Les activités nucléaires produisent des déchets radioactifs et des déchets industriels classiques. Les déchets radioactifs sont classés en fonction de leur radioactivité et de la période de décroissance radioactive des radionucléides contenus. Compte tenu de la très grande variété de déchets et des modes de gestion, le secteur nucléaire n'utilise pas le terme trop vague de déchets nucléaires.