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Héros ou Salopards (Breaker Morant) est un film australien de Bruce Beresford sorti en 1980. L'acteur britannique Edward Woodward y endosse le rôle de Harry "Breaker" Morant. Le reste de la distribution ne réunit que des acteurs australiens, comme Bryan Brown dans le rôle du lieutenant Hancock, Lewis Fitz-Gerald dans celui du Lieutenant Witton et Jack Thompson dans celui du major JF Thomas.

SynopsisModifier

Héros ou Salopards raconte le procès de trois soldats australiens, officiers des "Bushveldt Carbineers" en Afrique du Sud. Harry "Breaker" Morant, Peter Handcock et George Witton sont accusés du meurtre de prisonniers boers. Morant et Handcock sont accusés d'avoir tiré sur un missionnaire allemand, le révérend CAD Heese. Leur avocat, le major JF Thomas, a seulement un jour pour préparer leur défense.

Lord Kitchener, qui ordonne le procès, espère achever la Seconde Guerre des Boers par une conférence de paix. Il utilise donc le procès Morant pour montrer sa volonté de juger ses propres soldats fermement qui désobéissent aux règles de la guerre. Cependant, comme est mentionné par un des personnages, l'affaire est complete et met en cause une accusation de meurtre des soldats en service actif. Kitchener est toutefois déterminé à obtenir un verdict de culpabilité à la Cour de justice.

Les causes et les circonstances de ce procès y sont développées. Morant a exécuté des prisonniers boers en revanche à la mutilation et le décès de son ami et son supérieur hiérarchique immédiat, le capitaine Hunt. Rendu furieux par cet incident, Morant attaque le camp d'internement des Boers, où ils capturent un prisonnier boer qui porte alors la veste khaki du capitaine Hunt. Morant ordonne qu'il soit exécuté, ce qui est accompli immédiatement.

Le meurtre des six autres prisonniers boers se déroule de façon similaire : bien qu'il s'étaient rendus, ils sont tués. Morant justifie : "Vous connaissez les ordres de Whitehall. S'ils montrent un drapeau blanc, nous ignorons de le voir. Nous ne l'avons pas vu." Avant l'exécution, Morant remarque que Hesse, discute avec les prisonniers boers, placés sous bonne garde. Morant, furieux, est persuadé que Hesse est un espion mais n'a aucune preuve. Une conversation avec Hancock mène ce dernier à s'emparer d'un fusil et d'un cheval et de suivre Hesse, qui est retrouvé mort le matin suivant.

Durant le procès, les préjugés de la cour envers un verdict de culpabilité apparaissent évidents, de la même manière que les machinations politiques. Le point central porte sur le fait de savoir si les ordres d'exécuter les prisonniers boers étaient venues de Kitchener. Le major Thomas dit qu'il y avait une ordre permanent mais non écrite. Les ordres ont été transmis verbalement au capitaine Hunt, qui les a transmises verbalement à Morant, et on ne peut donc pas prouver l'existence de l'ordre.

Ironiquement, bien que Morant ait obéi aux ordres, lui et Hancock sont directement responsables de l'assassinat de Hesse. Hancock, qui avait pris la précaution d'obtenir l'alibi de deux "amies", admet devant Witton qu'il a suivi Hesse et l'a effectivement assassiné. Cependant, la cour les acquitte pour le meurtre de Hesse, tout en retenant les deux autres chefs d'accusation.

Une circonstance bien commode est l'absence de la région à ce moment de Kitchener, qui est indisponible également pour décider d'un sursis, bien qu'il commue la peine de Witton en emprisonnement à vie avant son départ. Morant et Hancock sont mis à mort le lendemain mati, et Witton est mené au transport pénitentiaire.

Un résumé apparait à la fin du film et énonce ce qu'il advient de certains des personnages. Thomas retourne à son Australie natale, où il poursuivit son activité d'avocat, bien que circonscrite à la rédaction de testaments et cadastres. Witton purge trois ans de sa peine mais est relâché à la suite du tollé national cause par l'affaire et écrit un ouvrage, Scapegoats of the Empire ("Les boucs émissaires de l'empire"), à propos de l'affaire. Cela est si prompt à enflammer l'opinion publique qu'il sera censuré par le gouvernement britannique pendant les deux guerres mondiales, à cause des sentiments anti-britanniques exprimés.

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