Gorgonopsia

sous-ordre éteints de thérapsides
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Gorgonopsiens

Les gorgonopsiens (Gorgonopsia) forment un sous-ordre éteint de thérapsides thériodontes, apparenté aux ancêtres des mammifères, ayant vécu durant le Permien supérieur, il y a environ entre 270,6 et 252 Ma (millions d'années) et dont les fossiles sont principalement connus en Afrique et en Russie[1].

ÉtymologieModifier

Leur nom fait référence aux gorgones de la mythologie grecque.

Identité phylogénétiqueModifier

 
Reconstitution de Smilesaurus ferox, un gorgonopsiens basal ayant vécu en Afrique, au Permien supérieur.

Les gorgonopsiens sont des thériodontes, un clade important de thérapsides qui inclut nottament les ancêtres de mammifères. Les plus vieux représentants connu sont datée lors du milieu de la période permienne et n'étaient pas plus gros qu'un chien. L'extinction des dinocéphales, (qui dominaient le monde lors du Permien moyen) a conduit les gorgonopsiens à devenir les superprédateurs du Permien supérieur. Lors de cette période, certains membre de ce groupe devrait avoir avaient approché la taille d'un lion comme Gorgonops ou Sauroctonus qui mesurait dans les 1 à 2 mètres de long et d'autres devrait avoir la taille de certains rhinocéros, comme Rubidgea et Inostrancevia, les deux plus grands gorgonopsiens connus mesurant dans le 3 mètres en moyenne.

Aspect physiqueModifier

Les plus grands d'entre eux, comme Inostrancevia dépassait la taille d'un lion adulte (jusqu'à 3,50 mètres de long pour l'espèce I. alexandri) et un crâne d'environ 45 centimètres de longueur, celui-ci renfermant un cerveau relativement développé. Ces animaux possédait deux canines de 12 à 15 centimètres de long et un appareil dentaire identifiable au nôtre, toutes proportions gardées. Comme beaucoup de thérapsides, ses dents étaient en effet spécialisées. Il est possible qu'ils possédait de la fourrure, car certains coprolithes présentent des traces de poils indiquant qu'il pourrait en avoir porté[2].

PaléobiologieModifier

 
Crâne fossilisé d'un Lycaenops. On distingue déjà de très longues canines dont la forme est proche de certains thérapsides et de certains futurs mammifères, aujourd'hui éteints, comme les machairodontinés.

La posture habituelle de la tête était inclinée antérieurement ; elle est révélée par l'orientation du canal semi-circulaire horizontal. Ils possédaient une fosse floculaire relativement grande, une partie du cervelet qui contrôle la stabilité du regard.

Les gorgonopsiens étaient probablement des prédateurs actifs utilisant leur puissant sens de l'odorat et leur assez bonne vue. Si l'on se base sur leur morphologie squelettique, les gorgonopsiens étaient apparemment des plantigrades ; ils possédaient probablement une démarche semblable à celle d'une « marche haute en crocodilien ». Cette posture leur aurait permis d'être beaucoup plus rapide que beaucoup de leurs proies potentielles, telles que les Dicynodontia et les Pareiasauroidea, en particulier en conjonction avec leur formule phalangienne réduite et leurs pieds plus symétriques. Leur stratégie de chasse utilisait probablement l'embuscade, c'est à dire attendre avant de foncer à toute vitesse pour attraper les proies avec leurs membres antérieurs et les attaquer avec leurs canines. Malgré leur « dent de sabre » similaires à celles des machairodontes (dont fait d'ailleurs partie le genre Smilodon), les gorgonopsiens étaient probablement moins précis en ce qui concerne le placement des morsures, en effet, comme ils avaient des mâchoires et des arrangements dentaires dit reptiliens, les gorgonopsiens chassaient probablement en appliquant une technique de morsure en retrait pour affaiblir leur victime avant de s'attaquer à la gorge, ou autres zones vulnérables. En raison du fait que la plupart des gorgonopsiens n'ont pas de dents coupantes à l'arrière des canines, la viande aurait été arrachée d'une carcasse en utilisant les puissants muscles de la mâchoire et les incisives avant d'être avalée entière. Pendant la majeure partie du Permien supérieur, les gorgonopsiens étaient les prédateurs supérieurs de leurs écosystèmes. Cependant, plus tôt dans leur histoire évolutive, au cours du Permien moyen, les gorgonopsiens tels que Nochnitsa étaient des animaux assez petits et rares. La découverte de Nochnitsa en conjonction avec le plus grand des thérocephales, Gorynychus, indique qu'avant que les gorgonopsiens ne dominent les niche écologique, les thérocephales basaux étaient les prédateurs des écosystèmes du Permien.

RépartitionModifier

Ces thérapsides ou vécu dans les désert africains et sibérien durant la période permienne, période la plus sèche de l'ère primaire. Les gorgonopsiens trouvaient leur compte dans ce climat aride qui les conduira tout de même à leur perte à la fin de l'ère permienne, par manque de nourriture.

Régime alimentaireModifier

Les plus grandes espèces (Gorgonops ou Inostrancevia) étaient des superprédateurs, les plus grands carnivores terrestres de la période permienne. Elles s’attaquaient probablement à tous types de proies qu'elles côtoyaient sur leurs aires de répartition respectives comme par exemple les pareiasaures tels Scutosaurus ou encore certains dicynodontes comme Diictodon.

DisparitionModifier

Les gorgonopsiens s’étaient adaptés à une vie dans les déserts de ce qui deviendra l’Asie. Mais malgré leurs capacités à survivre dans des milieux désertiques, ils vont faire face à la plus grande vague d’extinctions de l’histoire moderne de la vie : celle de la fin du Permien. Comptant parmi les plus grandes espèces de leur époque, ils subissent de plein fouet les effets terribles de l’activité volcanique monstrueuse de la Sibérie et des changements climatiques brutaux qui s’ensuivent. Ils disparaissent sans laisser la moindre descendance, leur plus proche parents actuel étant les mammifères.

Voir aussiModifier

FilmographieModifier

BibliographieModifier

  • (en) Bakker, R.T. (1986), The Dinosaur Heresies, Kensington Publishing Corp.
  • (en) Cox, B. and Savage, R.J.G. and Gardiner, B. and Harrison, C. and Palmer, D. (1988) The Marshall illustrated encyclopedia of dinosaurs & prehistoric animals, 2nd Edition, Marshall Publishing
  • (en) Fenton, C.L. and Fenton, M.A. (1958) The Fossil Book, Doubleday Publishing
  • (en) Hore, P.M. (2005), The Dinosaur Age, Issue #18. National Dinosaur Museum
  • (en) Sigogneau-Russell, D., 1989, "Theriodontia I - Phthinosuchia, Biarmosuchia, Eotitanosuchia, Gorgonopsia" Part 17 B I, Encyclopedia of Paleoherpetology, Gutsav Fischer Verlag, Stuttgart and New York
  • (en) Peter Ward (2004), Gorgon, Viking Penguin

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sous-ordre GorgonopsiaModifier

Famille GorgonopsidaeModifier

Notes et référencesModifier

  1. (en) Eva-Maria Bendel, Christian F. Kammerer, Nikolay Kardjilov, Vincent Fernandez et Jörg Fröbisch, « Cranial anatomy of the gorgonopsian Cynariops robustus based on CT-reconstruction », PLoS ONE, vol. 13, no 11,‎ , e0207367 (PMID 30485338, PMCID 6261584, DOI 10.1371/journal.pone.0207367)
  2. (en) Piotr Bajdek, Martin Qvarnström, Tomasz Sulej, Andrey G. Sennikov, Valeriy K. Golubev et Grzegorz Niedzwiedzki, « Microbiota and food residues including possible evidence of pre-mammalian hair in Upper Permian coprolites from Russia », Lethaia (en), vol. 49, no 4,‎ , p. 455–477 (DOI 10.1111/let.12156)